El cinturón de Kuiper del Sistema Solar

En nuestro sistema solar existe un grupo de cuerpos de cometa que orbitan alrededor del Sol, a una distancia entre 30 y 100 unidades astronómicas de éste. Dicho grupo se conoce como el cinturón de Kuiper, predicho en el año 1960 por Gerard Kuiper, de quien recibe su nombre.

Cuerpo celeste del cinturón de Kuiper

Kuiper predijo que, tras el planeta Neptuno existía un grupo de cometas y cuerpos estelares que orbitaban alrededor de nuestro sol, pero no fue hasta el año 1990 cuando se produjeron las primeras observaciones de este cinturón.

Hasta el momento, los TNO (Objetos transneptunianos, grupo en el que se clasifican los objetos del cinturón de Kuiper) observados tienen un tamaño oscilante entre cien y mil kilómetros de diámetro. Se ha llegado a pensar que esta es la fuente de la que salen los “cometas de corto periodo”.

Hasta el momento se han observado unos 800 objetos en el cinturón de Kuiper, de los cuales forman parte Plutón y Caronte. Estos dos cuerpos celestes han sido, hasta hace poco, los más grandes entre los KBO (Kuiper Belt Objets u Objetos del Cinturón de Kuiper), pero a mediados del año 2002 se descubrió 50000 Quaoar. Este cuerpo celeste presenta un tamaño similar a medio Plutón, por lo que se colocó por delante de la luna Caronte.

Poco duró esta clasificación por tamaños, ya que a finales del año 2003 se descubrió Sedna, un cuerpo celeste de mayor tamaño que 50000 Quaoar y mucho más lejano que Plutón. Para mayor sorpresa, a mediados del año 2005 se descubrieron 3 nuevos KBOs: Eris, Makemake y Haumea. Estos tres cuerpos celestes, ordenados por tamaño de mayor a menor, han apartado a Sedna del grupo de los KBOs de mayor tamaño.

El supuesto Planeta X del cinturón de Kuiper

En el cinturón de Kuiper existe una zona donde la densidad de los KBOs que allí se encuentran se reduce de una manera drástica. Esta zona está situada en la parte más alejada del cinturón y se conoce con el nombre de acantilado de Kuiper. La explicación más lógica actualmente es la de que existe, más allá del cinturón de Kuiper, un planeta con la masa capaz de atraer con su órbita a los cuerpos presentes en esta parte del cinturón de Kuiper. Este supuesto planeta se conoce como Planeta X, y por el momento no se han encontrado ninguna evidencia de su existencia.

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